「大英帝国」はいつからいつまで続いたの?

大英帝国は、イギリスとその植民地を合わせて呼ぶ非公式の呼び名です。

 

公式な国名ではないため定義があいまいな部分がありますが、大きく二つの期間に分けることができます。

 

 

第一帝国時代 ? アメリカの独立まで

イギリスは1600年に東インド会社を設立したのを皮切りに、フランスと激しくしのぎを削りつつ多くの植民地を獲得していきました。

 

1763年のパリ条約でイギリスの優位は確固たるものになり、アメリカとアフリカ、インドにまたがる広大な植民地を確保しました。

 

その後イギリスは、アメリカ植民地に重い税負担をかけながら発展を試みました。

 

これに反発して1775年からアメリカ独立戦争が始まります。1783年のパリ条約で、イギリスはアメリカの独立を認めました。

 

この、16世紀の後半に積極的に海外進出を目指し始めてからアメリカの独立までの期間、特に1763-1783年の20年間を、第一帝国または旧帝国時代と呼ぶことがあります。

 

第二帝国時代 ? イギリス連邦の成立、香港返還まで

強力なライバルであったフランスを中心にヨーロッパ全土がナポレオン戦争で疲弊する中、イギリスは戦場となることを免れ、産業革命によってライバルたちの一歩先を行くことになりました。

 

イギリスはふたたび植民地を広げ、19世紀後半には、世界の土地の六分の一ほどを手中に収めて最盛期を迎えます。

 

しかし20世紀に入ろうとする頃には、ドイツなど他の国も急速に工業化を進め、イギリスの圧倒的有利は次第に揺らぐようになります。

 

第一次世界大戦が勃発すると、イギリスは戦勝国ではあるものの多大の犠牲を出し、戦後は各民族の独立の動きを拒否しきれなくなりました。

 

1931年のウェストミンスター憲章でイギリス「連邦」が成立し、「帝国」ではなくなりました。

 

その後も相次いで植民地が独立してゆき、1997年には最後の植民地であった香港もイギリスの手を離れて、帝国の時代は完全に終わりました。